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2023年可能發生的科技大新聞

發表日期 : 2023/03/13   浏覽次數 :

随着作為全球衛生緊急事件的新冠病毒大流行進入第四個年頭,研究人員将繼續力争幫助使這種疾病變得可控和正常。他們将追蹤數百種奧密克戎毒株的亞型變體,這種高傳染性、但似乎不那麼緻命的新冠病毒毒株曾在2022年占據主導。今年病毒學家們将觀察這種病毒的進化,以便發現它是否最終放慢了進化,或者一種更危險的變體将會出現,從而避開人類已經針對之前幾種病毒毒株建立起的大部分免疫功能。疫苗研究人員希望研制出可以提供針對各種各樣冠狀病毒的廣泛保護的新疫苗。

另一個當務之急是推廣可以促進人體鼻黏膜内壁的免疫反應的鼻噴式疫苗:與注射在手臂上的疫苗相比,鼻噴式疫苗可以對最初的感染産生更明顯、更快速的預防。但公共衛生專家擔心,人們對疫苗接種的廣泛遲疑态度将繼續存在,從而給抗擊新冠病毒感染和其他疾病的鬥争帶來長期不良後果。對新冠病毒感染的高效治療方法的尋找将會重啟,因為病毒的進化已經使幾種基于抗體的現有藥物失效。對治療長新冠的潛在藥物的随機試驗可能取得最初的結果,從而使出現疲勞和其他虛弱症狀的無數人獲益。

氣候政策:思考氣候損失協定

近日,來自20多個國家的外交官們将讨論一項要求對曆史上的溫室氣體排放負有最多責任的富裕國家幫助賠償氣候變化所造成損失的協議的條款。這一承諾是2022年11月在埃及舉行的聯合國氣候峰會上出現的唯一實質性新政策。一項新基金将賠償與炎熱、洪水和氣候變化的其他後果相關的經濟損失。但是簽字國推遲了具體細節的确定,例如哪些國家應該賠償、哪些國家應該受益以及這些錢應該如何花銷。這些細節可能會在今年在阿聯酋舉行的聯合國氣候峰會上成為焦點。觀察人士對這項協議的前景表示懷疑,他們指出富國一直未能兌現以往作出的提供此類财政支持的承諾。

生物醫學:基因編輯技術獲批

新的一年可能帶來醫學的裡程碑:基于基因編輯的醫學療法首次獲得批準。鐮狀細胞病和β型地中海貧血患者的血紅蛋白基因存在缺陷,血紅蛋白是血液中輸送氧的蛋白質。生物技術企業弗特克斯生物制藥公司和CRISPR治療公司在已經進行的臨床試驗中取出患者的血液幹細胞,利用CRISPR基因編輯工具打開生成胚胎血紅蛋白的健康基因——這些細胞會在出生之後關閉——并向患者體内重新輸注經過改進的細胞。這種一次性的治療終結了大多數患者嚴重的疼痛發作階段和輸血的必要。這兩家公司正在尋求美國和歐洲監管機構的批準,美國和歐洲至少有一方會在年底之前作出決定。下一個問題将是費用。基因療法——一種較為古老的通過增添而非改變基因來治療遺傳病的方法——的價格從85萬美元到350萬美元不等。

基因組學:動物基因組數量激增

科學家已經對數以千計的人類和微生物基因組進行了測序和研究,但對其他多細胞生物DNA的完全破譯卻有所滞後。一個新篇章将在今年開啟,屆時一大批非人類基因組序列将得到公布,它們是成本更低廉、更為精密的技術的結果。“地球生物基因組計劃”是一項包含了50多項涵蓋衆多種類生物的傘式測序行動,該計劃預計在今年将公布2000種基因組序列。該傘式行動下的許多組織把重點放在特定類型的動物身上:例如,惠康基金會桑格研究所的達爾文生命樹項目一直在研究昆蟲和其他無脊椎動物,而Zoonomia項目則對哺乳動物進行了詳細審視。另外兩個聯合團隊将發表200多種非人類靈長類動物的基因組序列,其中許多動物已被确定為受威脅或瀕危物種。科學家希望這些新數據将推動比較基因組學研究,并提供關于進化和生命曆史的深刻見解。

公共衛生:争取終結mpox病毒

衛生當局今年将力争消滅mpox(此前被稱為猴痘)病毒的人際傳播,該病毒2022年首次在全球範圍出現爆發式增長。8萬多人患病,促使世界衛生組織宣布國際公共衛生緊急事件。在2022年結束之際,新增病例已急劇減少,但每周仍有數百例病例的報告。專家們希望能更多地了解這種下降在多大程度上源于通過感染和免疫建立起的免疫力,以及在多大程度上可以用受影響最大的群體——同性戀男子及他們的性網絡——的行為變化來解釋。正在開展的研究可以揭示唯一的疫苗——一種改變用途的天花疫苗——預防這種疾病的功效,以及對該疫苗的不同劑量和接種方式進行比較。這種疫苗是否會在長期遭遇mpox疫情暴發的非洲國家得到使用将是對全球衛生政策的關鍵考驗。

地質學:“人類世”可能有了标志物

研究人員将很快宣布他們選擇的一個地址将作為“人類世”紀元的“金釘子”。“人類世”紀元是一個有争議的以人類對地球的永久影響為标志的正式地質時期的劃定方案。由國際地層委員會組建的人類世工作組已經選定20世紀50年代——一個化石燃料使用激增的年代——作為“人類世”的開始。該工作組還評估了全球各地12個包含湖泥、冰芯或其他明顯記錄碳排放變化并可用來正式定義新紀元的地貌的地點。在工作組宣布其選擇後,還需要由另外3個委員會批準這一選擇。如果這一界定在表決中遭否決,那麼10年之内将無法重新考慮。完全無法保證得到通過。許多地質學家承認人類活動造成了前所未有的變化,但他們質疑對一個描述千百萬年地質時期的體系做出改變的必要性。

傳染病:登革熱疫苗臨近登場

上個月,一種新的登革熱疫苗在歐洲獲得批準,并且可能很快在印度尼西亞得到廣泛使用,從而能遠比目前市場上的疫苗保護更多的人。此前隻有先前感染過登革熱病毒的人才能安全地接種自2015年以來上市銷售的賽諾菲巴斯德公司的Dengvaxia登革熱疫苗。現在,日本武田制藥公司在對2.8萬多人進行的多國研究中已經表明,該公司的Qdenga登革熱疫苗可以安全地保護從未感染過登革熱的人。這種病毒每年導緻約1億人出現發熱和其他導緻身體虛弱的症狀,在罕見情況下可能導緻死亡。

一些科學家希望看到更多有關Qdenga安全性的數據。他們的謹慎來自于對Dengvaxia的經驗:從未感染過登革熱病毒和接種過疫苗的兒童出現嚴重症狀的風險更高。這個問題——它可能與某一登革熱病毒群的抗體會“強加”第二個病毒群感染細胞的能力有關——在Qdenga疫苗試驗中并沒有出現。

領導力:亞馬孫保護行動重啟

巴西新任左翼總統盧拉可望在今年恢複保護亞馬孫河和抗擊氣候變化的努力——這将是對他的極右翼前任雅伊爾·博索納羅的親發展議程的逆轉。博索納羅對創紀錄的砍伐森林行為負有責任。在2003至2010年也擔任過總統的盧拉已經承諾将結束非法砍伐森林行為。他可能從廢除博索納羅頒布的數百項削弱管制非法砍伐和采礦的法律和法令開始。不過,對巴西預算的其他要求——例如抗擊日益加劇的貧困——可能會限制這項工作的執行力度。但是其他國家可以通過恢複支持在博索納羅任内被中止的保護行動的補貼來提供幫助。在2022年10月盧拉當選總統數天之後,挪威和德國兩國都恢複了此類捐助。

人類起源:南非講述人類故事

今年的新分析可能為認為我們人類進化的重要事件發生在南非的觀點提供支持。在克羅姆德拉伊洞穴從事考古發掘的研究人員說,他們計劃發表關于年代可以追溯到200萬年前的新出土人類化石的描述,這個時期距離在東非發現的最早人類化石的生存時期(270萬年前)不遠。克羅姆德拉伊化石的明顯特征——包括極少被發現的下肢——可能會支持一種有争議的假設,即去年在附近的德裡莫倫采石場發現的化石屬于人類的直接祖先直立人,這可能意味着直立人最早出現在南非,而不是像許多人所認為的那樣最早出現在東非或亞洲。對其他的南非新化石——包括人類的先祖物種——的分析可能也有助于厘清曾經生活在這一地區的類人物種的曆史和關系。


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